En febrero de 2021, la FAO celebró su 34ª reunión del Comité de Pesca (COFI). En su discurso de apertura, el Director General Qu Dongyu no solo enfatizó la importancia de los productos del mar como alimento para una población mundial en crecimiento, sino que también se centró en las plantas acuáticas como productos del mar, o "alimento acuático", como él lo llamó.

El enfoque de Qu Dongyu en las plantas acuáticas trajo esta parte de la acuicultura, a menudo olvidada, a la vanguardia, en el momento adecuado

Las plantas acuáticas en el 2018 constituyeron el 28,3 por ciento de la producción acuícola total del mundo, con la asombrosa cantidad de 32,4 millones de toneladas producidas. La producción de macroalgas constituye ahora más de la mitad (58 por ciento) de la producción acuícola en ambientes marinos. La mayor parte de esta producción tiene lugar en Asia, por supuesto.

China representa no menos del 57 por ciento, seguida de Indonesia (29 por ciento) y Corea del Sur (5,3 por ciento). En Europa, la producción de plantas acuáticas es relativamente nueva y no muy voluminosa, y constituye solo el 0,02 por ciento del volumen total de producción.

Hay miles de especies de macroalgas pero, en general, se dividen en tres grupos: algas pardas, algas rojas y algas verdes. La tecnología utilizada en esta producción es relativamente primitive; básicamente, las algas se dejan crecer, a veces con cuerdas, hasta que llega el momento de la cosecha. El cultivo de plantas acuáticas (macroalgas) requiere un conocimiento profundo de la biología y el entorno físico en el que prosperan las plantas; este es quizás el ingrediente más importante de la tecnología.

Los usos de las plantas acuáticas son muy variados y es aquí donde se encuentra la mayor parte de la tecnología avanzada. La mayor parte del volumen producido se utiliza como alimento para los seres humanos, ya que son ricos en vitaminas y minerales. Algunas especies también contienen grandes cantidades de proteínas y ácidos grasos.

El veganismo y el vegetarianismo están ganando popularidad, especialmente entre los jóvenes. Los alimentos a base de macroalgas son, por tanto, perfectos para este grupo de personas, por lo que constituyen un segmento de mercado prometedor. En Alemania, se estima que entre el 10 y el 20 por ciento de la población pertenece al llamado segmento LOHAS (LOHAS = Estilo de vida de salud y sostenibilidad).

Estas son las personas que están en primera línea para los productos a base de plantas acuáticas. Además de los alimentos para el consumo humano, las macroalgas también se utilizan en la alimentación animal, los cosméticos, los medicamentos y los productos en gel; sus  posibilidades parecen infinitas.

En años más recientes, las macroalgas también se han convertido en materia prima para la alimentación de peces; actualmente, se están buscando fuentes alternativas de ingredientes para piensos y las macroalgas han surgido como un candidato muy prometedor. La importancia de las algas como fuente de proteína sustitutiva potencial para los alimentos para peces de cultivo ha sido bien documentada en los últimos años. El uso de macroalgas en la dieta de los peces puede mejorar los parámetros de crecimiento, la eficiencia alimentaria, la actividad fisiológica, la calidad de la canal, la resistencia a las enfermedades y la reducción de la respuesta al estrés.

Tampoco debemos olvidar que las plantas acuáticas son extremadamente importantes como hábitat de peces y crustáceos, especialmente porque proporcionan escondites y zonas de cría para los juveniles; por lo tanto, es importante que se conserve esta vegetación, pero en muchos lugares no es así.

Frente a las costas de Sudáfrica y Namibia en el sur de África occidental, por ejemplo, se está llevando a cabo una considerable minería submarina. Las grandes empresas mineras están explotando el fondo del océano en busca de diamantes y varios minerals; cuando termina la minería, el fondo del océano se queda como un desierto submarino y nadie lo ve porque todo está bajo el agua. Pasan años antes de que la vegetación se regenere.

En el norte de Noruega, la exploración petrolera y la proliferación de nuevas especies como el cangrejo de Kamchatka y los erizos de mar, que parecen comerse todo lo que crece en el fondo del mar, han dejado un lecho marino árido. Para rectificar todo esto, una pequeña empresa noruega introdujo una serie de arrecifes artificiales para ayudar a regenerar la vegetación acuática y con buenos resultados. Al colocar estos arrecifes, hechos de hormigón y con cientos de tubos de plástico que sobresalen del núcleo de hormigón para proporcionar una superficie máxima para que crezca la vegetación, se regeneraron fiordos enteros en Noruega.

Sin embargo, el problema era quién iba a pagar por esto; hasta cierto punto, se podría exigir a las empresas mineras y petroleras que paguen por ello, pero han estado demorando la decisión. Los gobiernos aún no han considerado su responsabilidad proteger sus regiones costeras para que no pierdan la totalidad o la mayor parte de la vegetación acuática.

Esperamos que el cultivo sistemático de macroalgas continúe creciendo, mientras que también esperamos ver el desarrollo de nuevas tecnologías; tanto para el proceso de producción en sí como para la amplia gama de usos de esta apasionante materia prima.

Autor: Erik Hemple de la Fundación Norfishing
 

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