por Rónán Ó Flatharta, Ellie-Ann Conneely, Cecilia S Valente, Majbritt Bolton-Warberg & Alex H L Wan, Universidad Nacional de Irlanda

La sepia europea (Sepia officinalis) es un molusco marino, perteneciente a la clase Cephalopoda, del que también forman parte pulpos, calamares y nautilos. La sepia es una de las especies de cefalópodos más valiosas económicamente por su alto contenido en proteínas y por ser fuente de vitaminas, minerales y ácidos grasos esenciales.

Las sepias son especialmente populares en los mercados del Lejano Oriente asiático y el Mediterráneo, lo que las convierte en candidatas ideales para la producción acuícola desde una perspectiva de mercado. La viabilidad de los cefalópodos en la acuicultura ha sido de interés desde hace mucho tiempo.

Esto se debe en gran parte a una disminución mundial de las poblaciones de peces durante el último siglo, que posteriormente ha llevado a un aumento de ocho veces en las capturas de cefalópodos durante el mismo período. Una demanda cada vez mayor de los principales países consumidores de pescado de una mayor diversidad de especies comestibles de pescado enfatiza aún más el potencial de los cefalópodos para llenar un nicho en el mercado de productos del mar.

Los subproductos no comestibles de la sepia se pueden utilizar como harina de pescado, cebo o incluso en la industria farmacológica. Los compuestos nitrogenados excretados se pueden utilizar en sistemas de acuicultura integrados para promover la producción de algas y bivalvos, mostrando su potencial económico adicional y sostenible. La sepia también es una especie modelo valiosa en la investigación científica. Su complejo sistema nervioso y órganos sensoriales avanzados se han estudiado en los campos de fisiología, neurociencia, inmunología y biología molecular.

Hábitat natural y biología

En estado salvaje, la sepia europea es una especie demersal que se encuentra en las aguas templadas y poco profundas del Atlántico oriental desde los mares del Norte y Báltico hasta aguas más cálidas como las del Mediterráneo y Sudáfrica. La migración estacional (predominantemente vertical) ocurre en toda su área de distribución geográfica, que a menudo coincide con varias etapas del ciclo de vida, incluido el apareamiento y el desove.

Tanto el apareamiento como el desove ocurren típicamente entre marzo y julio, provocados por temperaturas del agua de 13-15 ° C. Los machos transportan hasta 1400 espermatóforos, mientras que las hembras pueden poner entre 150 y 4000 huevos, dependiendo de su tamaño. Los huevos se ponen en racimos y se adhieren a escombros flotantes y algas en la columna de agua. Tienen un período de incubación de entre 30 y 90 días, dependiendo de la temperatura del agua.

Las sepias son depredadores visuales, se alimentan de pequeños moluscos, crustáceos y peces demersales jóvenes. Si la comida escasea, a menudo recurrirán al canibalismo como estrategia de supervivencia. Los juveniles pueden consumir hasta un 30 por ciento de su peso corporal al día, lo que a su vez conduce a altas tasas de crecimiento. La tasa de crecimiento también depende de la temperatura del agua, y el peso promedio de los adultos en las regiones templadas puede alcanzar los cuatro kilogramos y longitudes (medidas como la longitud del manto) de hasta 45 cm. Las poblaciones subtropicales tienden a alcanzar tamaños más pequeños, p. Ej. ~ 2 kg y ~ 30 cm.

La viabilidad de la cría de sepia

Recientemente, estudios han demostrado que es posible criar sepias en entornos de acuicultura extensiva a mediana escala en Europa. Sin embargo, el cultivo comercial de cefalópodos aún no se ha logrado a escala debido a los cuellos de botella que limitan su escalamiento desde el laboratorio a la producción comercial. Los siguientes factores son clave para su cultura exitosa:

  • Comportamiento (densidad de población, proporción de sexos).
  • Tasas de crecimiento y alimentación (requerimientos nutricionales).
  • Parámetros ambientales (incluida la temperatura, la salinidad y la intensidad de la luz).

El cultivo de la sepia es de interés debido a sus altas tasas de crecimiento y al potencial de producir juveniles rápidamente en un período relativamente corto de ~ 40-60 días. Los juveniles son muy buscados en muchos países, particularmente en Portugal, donde se los considera un manjar.

Un inconveniente es que los sistemas de acuicultura convencionales no están diseñados para facilitar la producción de sepia. Como la mayoría de las especies de acuicultura, la sepia se puede alojar en sistemas de agua de mar abiertos, semiabiertos o cerrados, y requieren tanques con grandes áreas de fondo para adaptarse a su comportamiento bentónico.

A diferencia de los peces cardúmenes como el besugo y el salmón, la sepia requiere densidades de población variables en las diferentes etapas de la vida. Las crías requieren densidades de población de 500 individuos por m2 y tanques con un área de fondo mínima de 0.06 m2. Las densidades de población para las etapas de la vida juvenil a adulta pueden variar de 20 a 400 individuos por m2, con áreas de fondo de tanque promedio de un metro dependiendo del sistema de agua de mar utilizado.

Para la etapa de vida reproductiva, las sepias se crían en tanques de hasta 9000L, con densidades de siembra de cuatro sepias por m2 y una proporción de sexos de dos hembras por macho para evitar conflictos territoriales y comportamientos agresivos.

Otros factores externos, como la temperatura, la salinidad, la concentración de oxígeno y la calidad del agua, también pueden influir en el crecimiento y la reproducción. Imitar condiciones similares a las salvajes en el laboratorio y, en última instancia, a nivel industrial ha resultado difícil hasta la fecha, pero es alcanzable.

La nutrición es la clave para el cultivo exitoso de la sepia

La nutrición es uno de los principales obstáculos para ampliar la acuicultura de cefalópodos. Esto se debe a que faltan investigaciones cruciales sobre los requisitos nutricionales (incluidas las proteínas, los lípidos y la energía) en la sepia. Encontrar el equilibrio correcto de estos requisitos es clave para la producción comercial.

Las sepias son ricas en proteínas, con composiciones corporales que oscilan entre el 75 y el 80 por ciento de proteínas en peso seco. Por lo tanto, requieren dietas que contengan altos niveles de proteínas y aminoácidos para sostener el crecimiento y satisfacer sus demandas de energía.

Estudios previos han afirmado que el metabolismo particular de los cefalópodos debe tenerse en cuenta al crear dietas compuestas, asegurando una productividad y un crecimiento somático óptimos en los juveniles y la reproducción en los adultos en etapas posteriores. La síntesis y retención de proteínas son eficaces en los cefalópodos, mientras que las tasas de degradación de proteínas suelen ser bajas. Esto permite que algunas especies inviertan hasta el 92 por ciento de sus proteínas sintetizadas en crecimiento somático.

La caracterización del perfil de aminoácidos en la sepia es importante para comprender el valor nutricional de sus dietas y las funciones adicionales de los aminoácidos además del metabolismo. Por ejemplo, ciertos aminoácidos libres, como la taurina, juegan un papel importante en su osmorregulación y en las primeras etapas de desarrollo.

Se requiere más investigación para comprender la importancia de otros macronutrientes dietéticos como los lípidos y los carbohidratos, así como de los micronutrientes como las vitaminas y los oligoelementos. Investigaciones recientes han llevado al descubrimiento de que los lípidos y ácidos grasos son esenciales en forma de lípidos polares (obtenidos de presas con bajo contenido de lípidos como los crustáceos) para la producción y mantenimiento del sistema nervioso en la etapa de vida planctónica.

Se han realizado pocas investigaciones sobre el papel de los carbohidratos en el metabolismo de la sepia europea, sin embargo, se entiende que solo pueden desempeñar un papel menor en la composición del huevo y la función metabólica del animal.

La producción de piensos compuestos artificiales para cefalópodos ha tenido resultados variables hasta la fecha. Como se mencionó anteriormente, las sepias son depredadores visuales y los ensayos que utilizan pellets de alimento en lugar de presas vivas a menudo han llevado a tasas de crecimiento más bajas, canibalismo y agresión en el entorno de cultivo. Aún no se ha diseñado una dieta artificial que sea apetecible, visualmente atractiva y que cumpla con los requisitos nutricionales óptimos de la sepia europea, pero podría resultar revolucionaria en el aumento de la producción de sepia.

Hasta ahora, la sepia se ha cultivado con éxito mediante la alimentación de una dieta de camarones de pasto mísido vivos y congelados desde la cría hasta las etapas reproductivas. Estos estudios han demostrado aumentos potenciales en el crecimiento somático, así como en la fertilidad individual y general cuando se alimentan con camarones de pasto congelados. Esto puede deberse al menor gasto energético necesario para la alimentación. El uso de alimentos vivos como el camarón no está exento de problemas, sobre todo el hecho de que la disponibilidad, el mantenimiento y el almacenamiento de los candidatos a alimento vivo gastan hasta el 50 por ciento del trabajo total requerido para la acuicultura de sepia, lo que indica que las dietas de alimento vivo aún no son económicamente viables cuando se considera la acuicultura comercial de sepia.

Se necesita más investigación en las áreas de fisiología, metabolismo y materias primas de la sepia para desarrollar dietas que sean económicas, fáciles de almacenar y que cumplan con los requisitos nutricionales para la producción comercial.

Un candidato ideal para la producción acuícola.

La sepia europea tiene el potencial de llenar el nicho de mercado de una fuente alternativa de proteína marina. Su corto ciclo de vida lo convierte en un candidato ideal para la producción acuícola. Si bien se ha logrado un progreso constante, es evidente que la información disponible aún no es suficiente para respaldar el cultivo comercial de esta especie.

La nutrición sigue siendo el cuello de botella predominante que afecta su escalamiento, en gran parte debido a su papel fundamental en el metabolismo y el crecimiento de la sepia y sus vínculos con cuellos de botella secundarios como parámetros ambientales óptimos y tendencias de comportamiento. Abordar de manera integral estos factores limitantes, con un enfoque en la nutrición, será clave para asegurar la viabilidad de la acuicultura comercial de cefalópodos en el futuro.

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