Las sepias son especialmente populares en los mercados del Lejano Oriente de Asia y el Mediterráneo, lo que los convierte en candidatos ideales para el sector acuícola desde una perspectiva de mercado. La viabilidad de los cefalópodos en la acuacultura ha sido de interés durante mucho tiempo.

Esto se debe en gran medida a una disminución global de las poblaciones de peces durante el último siglo, que posteriormente ha llevado a un aumento de ocho veces en las capturas de cefalópodos durante el mismo período. Una demanda cada vez mayor de los principales países consumidores de pescado de una mayor diversidad de especies de peces comestibles enfatiza aún más el potencial de los cefalópodos para llenar un nicho en el mercado de mariscos.

Los subproductos no comestibles de la sepia se pueden utilizar como harina de pescado, cebo o incluso en la industria farmacológica. Los compuestos nitrogenados excretados se pueden utilizar en sistemas acuícolas integrados para promover la producción de algas y bivalvos, mostrando su potencial económico sostenible y adicional.

Las sepias también son especies modelo valiosas en la investigación científica. Su complejo sistema nervioso y sus órganos sensoriales avanzados se han estudiado en los campos de la fisiología, la neurociencia, la inmunología y la biología molecular.

Hábitat natural y biología

En la naturaleza, la sepia europea es una especie demersal que se encuentra en las aguas poco profundas y templadas del Atlántico oriental, desde el mar del norte y el mar Báltico hasta aguas más cálidas como las del Mediterráneo y Sudáfrica. La migración estacional (predominantemente vertical) se produce en todo su rango geográfico, que a menudo coincide con varias etapas del ciclo de vida, incluido el apareamiento y el desove.

Tanto el apareamiento como el desove suelen ocurrir entre marzo y julio, provocados por temperaturas del agua de 13-15 °C. Los machos llevan hasta 1400 espermatóforos, mientras que las hembras pueden poner entre 150 y 4000 óvulos, dependiendo de su tamaño. Los huevos se ponen en racimos y se unen a escombros flotantes y algas marinas en la columna de agua. Tienen un período de incubación de entre 30 y 90 días, dependiendo de la temperatura del agua.

Las sepias son depredadores visuales, alimentándose de pequeños moluscos, crustáceos y peces demersales jóvenes. Si los alimentos se vuelven escasos, a menudo recurrirán al canibalismo como estrategia de supervivencia. Los jóvenes pueden consumir hasta el 30 por ciento de su peso corporal al día, lo que a su vez conduce a altas tasas de crecimiento. La tasa de crecimiento también depende de la temperatura del agua, y los pesos promedio de los adultos en regiones templadas pueden alcanzar los cuatro kilogramos y longitudes (medidas como longitud del manto) de hasta 45 cm. Las poblaciones subtropicales tienden a alcanzar tamaños más pequeños, por ejemplo, ~2 kg y ~30 cm.

La viabilidad del cultivo de sepias

Recientemente, los estudios han demostrado que es posible criar sepias en sectores acuícolas extensivos de mediana escala en Europa. Sin embargo, el cultivo comercial de cefalópodos aún no se ha logrado a escala debido a los cuellos de botella que limitan su ampliación de la producción de laboratorio a la comercial. Los siguientes factores son clave para su cultura exitosa:

• Comportamiento (como - densidad de población, proporción de sexos).

• Tasas de crecimiento y alimentación (requisitos nutricionales).

• Parámetros ambientales (incluyendo temperatura, salinidad e intensidad de luz).

El cultivo de sepia es de interés debido a sus altas tasas de crecimiento y al potencial para producir rápidamente juveniles en un período relativamente corto de ~40-60 días. Los menores son muy buscados en muchos países, particularmente en Portugal, donde se les considera un manjar.

Un inconveniente es que los sistemas de acuacultura convencionales no están diseñados para facilitar la producción de sepias. Como la mayoría de las especies acuícolas, las sepias se pueden alojar en sistemas de agua de mar abiertos, semiabiertos o cerrados, y requieren tanques con grandes áreas de fondo para adaptarse a su comportamiento bentónico.

A diferencia de los peces shoaling como la dorada y el salmón, las sepias requieren densidades de población variables en diferentes etapas de la vida. Las crías requieren densidades de almacenamiento de 500 individuos por m2 y tanques con una superficie inferior mínima de 0,06 m2. Las densidades de almacenamiento para etapas de vida juvenil a adulta pueden oscilar entre 20 y 400 individuos por m2, con áreas promedio en el fondo del tanque de un metro dependiendo del sistema de agua de mar utilizado.

Para la etapa de vida reproductiva, las sepias se crían en tanques de hasta 9000 litros, con densidades de población de cuatro sepias por m2 y una proporción de sexos de dos hembras por macho para evitar conflictos territoriales y comportamientos agresivos.

Otros factores externos como la temperatura, la salinidad, la concentración de oxígeno y la calidad del agua también pueden influir en el crecimiento y la reproducción. Imitar condiciones similares a la naturaleza en el laboratorio y, en última instancia, a nivel industrial ha resultado difícil hasta la fecha, pero es alcanzable.

La nutrición, la clave para cultivar sepia con éxito

La nutrición es uno de los principales cuellos de botella para ampliar la acuacultura de cefalópodos. Esto se debe a que falta investigación crucial sobre los requisitos nutricionales (incluidas las proteínas, los lípidos y la energía) en la sepia. Encontrar el equilibrio correcto de estos requisitos es clave para la producción comercial.

Las sepias son ricas en proteínas, con composiciones corporales que van desde el 75-80 por ciento de proteína sobre una base de peso seco. Por lo tanto, requieren dietas que contengan altos niveles de proteínas y aminoácidos para mantener el crecimiento y satisfacer sus demandas energéticas.

Estudios anteriores han declarado que el metabolismo particular de los cefalópodos debe tenerse en cuenta al crear dietas compuestas, asegurando una productividad óptima y un crecimiento somático en juveniles y la reproducción en adultos en etapas posteriores. La síntesis y retención de proteínas son eficientes en cefalópodos, mientras que las tasas de degradación de proteínas a menudo son bajas. Esto permite a algunas especies invertir hasta el 92 por ciento de sus proteínas sintetizadas en crecimiento somático.

La caracterización del perfil de aminoácidos en la sepia es importante para comprender el valor nutricional de sus dietas y los roles adicionales de los aminoácidos aparte del metabolismo. Por ejemplo, ciertos aminoácidos libres, como la taurina, desempeñan un papel importante en su osmoregulación y en las primeras etapas de desarrollo.

Se requiere más investigación para comprender la importancia de otros macronutrientes dietéticos como lípidos e hidratos de carbono, así como micronutrientes como vitaminas y oligoelementos. Investigaciones recientes han llevado al descubrimiento de que los lípidos y ácidos grasos son esenciales en forma de lípidos polares (obtenidos de presas bajas en contenido de lípidos como los crustáceos) para la producción y el mantenimiento del sistema nervioso en la etapa de vida planctónica.

Se han llevado a cabo pocas investigaciones sobre el papel de los carbohidratos en el metabolismo de la sepia europea, sin embargo, se entiende que solo pueden desempeñar un papel menor en la composición de los huevos y la función metabólica del animal.

La producción de piensos compuestos artificiales para cefalópodos ha tenido resultados variables hasta la fecha. Como se dijo anteriormente, las sepias son depredadoras visuales y los ensayos que utilizan gránulos de pienso en lugar de presas vivas a menudo han llevado a tasas de crecimiento más bajas, canibalismo y agresión en el entorno de cultivo. Todavía no se ha diseñado una dieta artificial que sea sabrosa, visualmente atractiva y cumpla con los requisitos nutricionales óptimos de la sepia europea, pero podría resultar revolucionaria en la ampliación de la producción de sepia.

Hasta ahora, la sepia se ha cultivado con éxito alimentando una dieta de camarones de hierba mística vivos y congelados desde la cría hasta las etapas reproductivas. Estos estudios han demostrado aumentos potenciales en el crecimiento somático, así como en la fertilidad individual y general cuando se alimenta con camarones de pasto congelado. Esto puede ser el resultado del menor gasto energético necesario al alimentarse.

El uso de piensos vivos como el camarón no está exento de problemas, sobre todo el hecho de que la disponibilidad, el mantenimiento y el almacenamiento de los candidatos a piensos vivos gastan hasta el 50 por ciento de la mano de obra total requerida para la acuacultura de sepias, lo que indica que las dietas de piensos vivos aún no son económicamente viables cuando se considera

Se necesita más investigación en las áreas de fisiología, metabolismo y materias primas de sepias para desarrollar dietas baratas, fácilmente almacenables y que cumplan con los requisitos nutricionales para la producción comercial.

Un candidato ideal para la producción acuacultural

La sepia europea tiene el potencial de llenar el nicho de mercado para una fuente alternativa de proteínas marinas. Su corto ciclo de vida lo convierte en un candidato ideal para la producción en acuacultura. Si bien se han logrado avances constantes, es evidente que la información disponible aún no es suficiente para apoyar la agricultura comercial de esta especie.

La nutrición sigue siendo el cuello de botella predominante que afecta su ampliación, en gran parte debido a su papel fundamental en el metabolismo y crecimiento de la sepia y sus vínculos con cuellos de botella secundarios, como perámetros ambientales óptimos y tendencias conductuales.

Acercar de manera holística estos factores limitantes, con un enfoque en la nutrición, será clave para garantizar la viabilidad de la acuicultura comercial de cefalópodos en el futuro.

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