por Valerie Schuster, Directora General, Livalta, UK

Dado que se espera que la población mundial alcance los 10 mil millones para 2050, nuestra industria agroalimentaria enfrenta el triple desafío de brindar una buena nutrición a todas las personas del planeta, al tiempo que se protegen los recursos naturales del mundo y se revierte la pérdida de biodiversidad.

Hoy en día, hasta 811 millones de personas están desnutridas. Aunque nuestra industria está logrando niveles de eficiencia en constante mejora, las mejoras incrementales no serán suficientes.

Debemos ser pioneros en tecnologías nuevas y audaces para proporcionar una nutrición segura, de alta calidad y asequible, al tiempo que protegemos nuestro planeta para las generaciones futuras y garantizamos la salud y el bienestar de nuestros animales. Necesitamos transformar la forma en que alimentamos al mundo.

Sacar las emisiones de CO2 del aire para cultivar algas

Creemos que es posible producir proteínas seguras y de alta calidad para las personas y los animales liberando el potencial que ya existe en la naturaleza. Procesos milenarios como la fotosíntesis, donde las plantas absorben CO2 del medio ambiente para impulsar la nutrición y el crecimiento, pueden aprovecharse de nuevas formas a través de la ciencia y la tecnología pioneras. La nueva asociación entre Livalta, una empresa de AB Agri, y Pond Technology Holdings Inc llevará esto un paso más allá.

Juntos seremos pioneros en ingredientes comerciales de piensos para animales a base de algas producidos a partir de las emisiones de CO2 y eliminaremos las emisiones de CO2 del aire para producir proteínas de alto valor: una tonelada de algas absorberá dos toneladas de CO2.

Las algas, como la espirulina, están ganando cada vez más atención, ya que podrían ser piensos e ingredientes alimentarios que cambian el juego, ya que la espirulina es particularmente conocida por su valor nutricional y funcional tanto en alimentos como en piensos.

O, para decirlo de otra manera, es un superalimento que realmente merece ese nombre. Combina un 60 por ciento de proteína con Omega 6 y vitaminas y minerales esenciales. Nutre y tiene propiedades antioxidantes, antiinflamatorias y potenciadoras del sistema inmunológico al tiempo que reduce los niveles de colesterol.

Entonces, ¿por qué las algas no se utilizan más ampliamente en alimentos y piensos? La espirulina ya es un suplemento de salud relativamente común en la nutrición humana, pero es caro. Se vende como polvo o tabletas en las tiendas de salud o se usa como ingrediente en barras nutritivas y batidos.

Para la alimentación animal, la principal barrera reside en el acceso a un producto de calidad a un precio asequible. Hasta ahora, la tecnología para producir algas, a la escala, calidad y costo requeridos para la alimentación animal, ha sido esquiva. La mayoría de las algas (principalmente espirulina y clorella) se producen actualmente en canales abiertos o estanques.

Esto dificulta impulsar la productividad, ya que distribuir los nutrientes por igual en un estanque es un desafío y la producción depende de la luz solar natural. Además, existe un alto riesgo de contaminación por metales pesados o pesticidas.

La nueva asociación, que reúne la tecnología innovadora de Pond con nuestra experiencia en nuevas proteínas para alimentos para animales, cambiará eso. En Livalta, su objetivo es abordar el desafío global de las proteínas mejorando los sistemas alimentarios globales.

Creemos que la ciencia y la tecnología son claves para convertir el desafío en una oportunidad. Estamos muy entusiasmados con nuestra asociación con Pond y el potencial que tiene su tecnología para producir algas utilizando emisiones de CO2.

La tecnología, planes para plantas piloto y de tamaño comercial

Ahora hay planes para abrir nuestra primera planta piloto en 2022 para probar y desarrollar aún más la plataforma tecnológica de Pond para la alimentación animal. Según Grant Smith, presidente y director ejecutivo de Pond, nuestra asociación histórica beneficia a Pond al aumentar su acceso al mercado mundial de alimentos para animales y también proporciona una mayor validación de su plataforma tecnológica.

Trabajaremos con nuestros colegas de Pond para transformar las emisiones industriales de gases de efecto invernadero en ingredientes de alimentos para animales sostenibles y de alto valor. La compañía también comenzará a producir espirulina utilizando emisiones de CO2 en el sitio de British Sugar en Wissington en Norfolk conectando los biorreactores de Pond directamente a las chimeneas.

Los biorreactores son tanques de agua grandes con un sistema de iluminación LED especialmente diseñado y adaptado a las condiciones específicas que necesita la espirulina, como longitud de onda, color o tiempo, etc. Los sensores y la IA monitorean de cerca y ayudan a administrar todos los parámetros clave, desde la iluminación hasta la calidad del agua, la ingesta de CO2, temperatura y niveles de pH. 

Esto permite aumentar la productividad (y a un costo menor) al crear el mejor entorno posible para las algas basado en datos y conocimientos. El sistema también permite la producción de algas de calidad alta y estable, por ejemplo, un nivel constante de proteínas, y la gestión cercana de cualquier posible contaminación. Se necesita mucha menos tierra que para otros cultivos comparables.

Usar emisiones de CO2 en lugar de CO2 embotellado no solo es más barato, sino también más responsable. Incluso existe la posibilidad de que este sistema sea carbono neutral o carbono negativo, dependiendo de la energía utilizada y las fuentes empleadas en el desagüe y secado de las algas para obtener el polvo que se necesita para la alimentación animal. Estamos trabajando en soluciones para la primera planta de tamaño comercial de Livalta de 20.000 toneladas después de la planta piloto.

Si esto tiene éxito, Livalta y Pond también tienen la intención de colaborar con otros emisores de CO2 de terceros para construir una red de plantas en todo el mundo. Nuestra intención es tener plantas de producción regionales para estar más cerca de nuestros clientes y minimizar nuestra huella ambiental relacionada con el transporte.

Potencial significativo para nuestra industria

a espirulina ofrece un potencial significativo para nuestra industria si podemos convertirla en un ingrediente de alimentación animal responsable y asequible. Hasta ahora, su uso se ha limitado principalmente a la acuacultura y alimentos para mascotas, donde ciertos nichos pueden permitirse los altos precios actuales de las algas de calidad.

La industria de la ganadería y la acuacultura en general depende de la harina de soya y otras fuentes de proteínas más funcionales, como la harina de pescado, a un costo mucho más alto para el medio ambiente. Nuestra ambición es hacer que este superalimento esté disponible de manera consistente, asequible y a escala para la alimentación animal en todas las especies, incluidos los productos lácteos, porcinos, pollos de engorde y ponedoras, así como mascotas y caballos. ¿Alguna vez podremos igualar el costo de la harina de soya? No de inmediato, pero apuntaremos a hacerlo y, mientras tanto, comenzaremos reemplazando la harina de pescado y otras fuentes de proteínas similares.

Nuestro punto de partida será la acuacultura, donde una biblioteca existente de ensayos científicos en varias especies (incluidas la trucha y la tilapia) ya muestra que las fuentes de proteínas como la harina de pescado pueden ser reemplazadas (parcialmente) por espirulina mientras se mantiene el rendimiento del crecimiento animal, la ingesta de alimento y la conversión de alimento.

También hay evidencia de beneficios inmunes y una mayor capacidad de recuperación en situaciones de desafío. Existen indicaciones similares para las dietas de pollos de engorde. En los lácteos, los ensayos muestran mejoras en la calidad de la leche en términos de la composición de la grasa láctea y una reducción del recuento de células somáticas, lo que sugiere propiedades antiinflamatorias. Estos últimos también son muy relevantes para mascotas y caballos.

Realizaremos nuestra propia serie de ensayos continuos en todas las especies con universidades líderes junto con nuestros clientes, para contribuir aún más a la evidencia científica sobre los beneficios nutricionales y funcionales de las algas en general y de los productos que desarrollamos.

A través de nuestro trabajo con el Global Feed LCA Institute (GFLI), también nuestro objetivo es proporcionar un análisis del ciclo de vida completo de nuestros productos para que podamos ofrecer a nuestros clientes la opción de formulaciones de alimentos nutricionalmente optimizadas y respetuosas con el clima. Creemos que estamos un paso más hacia una industria agroalimentaria neta cero.

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