El pepino de mar, un tesoro marino de lujo de la cocina china, ha sido pescado tradicionalmente por muchas naciones durante siglos. Una explosión en la demanda en las últimas décadas ha agotado enormemente las poblaciones silvestres, sembrando desarmonía en ecosistemas delicados.

El cultivo sostenible de pepino de mar es el único camino a seguir, y con la acuicultura cada vez más competitiva, dicha transición ahora depende de empresas visionarias que se mueven temprano para liderar el camino..

Al alimentarse de la materia orgánica en descomposición del fondo marino, los pepinos de mar desempeñan un papel crucial en los ecosistemas marinos como limpiadores eficaces. Las poblaciones limpian diligentemente cantidades impresionantes de algas, invertebrados y partículas de desechos que de otro modo se acumularían lentamente. Su importante papel mejora la salud de los océanos de diversas formas, incluso ayudando a prevenir problemas graves como la proliferación de algas y el blanqueamiento de los corales. Si bien otros organismos en el ecosistema pueden asumir roles similares, cualquier alteración de las poblaciones equilibradas enviará ondas a toda la cadena alimentaria.

La pesca no pertenece a la industria pesquera del mañana, ya que el mercado es absolutamente incapaz de gestionar de forma responsable las poblaciones silvestres. El mercado global demanda exponencialmente más productos del mar, y un suministro virtualmente ilimitado de actores de la industria están más que felices de agotar los recursos silvestres para un flujo de efectivo rápido y fácil.

 Las complejas cadenas de valor de múltiples partes para el pepino de mar son prolíficas en los océanos Pacífico e Índico, lo que permite a un millón de tentáculos autónomos del mercado peinar el lecho marino día y noche. En países con controles gubernamentales, la caza furtiva y el contrabando ilegal es un baluarte, que a veces involucra a organizaciones criminales internacionales.

La naturaleza muy descentralizada de la industria.

Aunque el mercado puede actuar como una máquina cruel e insensible, son cientos de miles de pescadores, procesadores, logísticos y mayoristas los que conforman la realidad humana. Si bien las existencias silvestres se han agotado significativamente, el alto precio del pepino de mar garantiza que valga la pena. Es esta naturaleza muy descentralizada de la industria, impulsada por la necesidad de alimentar a la familia, junto con la ineficacia del gobierno en la regulación pesquera, lo que desafortunadamente hace que las pesquerías sean incapaces de administrar responsablemente los recursos silvestres.

El problema cada vez más abordable con el mercado del pepino de mar es la falta de suministro sustancial de la acuicultura. Esto se debe a un conocimiento técnico y científico deficiente sobre cómo criar y cultivar pepinos de mar de manera efectiva, los altos requisitos de capital, la exposición de alto riesgo a los fenómenos ambientales y el hecho de que la investigación y el desarrollo se extienden entre varias especies diferentes.

A lo largo del siglo XXI, ha ido creciendo una biblioteca colectiva de conocimientos científicos y técnicos. Las dos especies más caras, apostichopus japonicus y holothuria scabra, poseen la mayor cantidad de conocimientos. Si bien existen niveles muy variables de éxito en el crecimiento entre las operaciones, es posible ser competitivo si cuenta con técnicos y gerentes experimentados.

La industria aún no se encuentra en un punto en el que puedan existir pequeñas granjas familiares como en el caso de algunas otras especies de acuicultura, pero la trayectoria de la industria es ciertamente favorable.

La viabilidad de la acuicultura del pepino de mar está mejorando gradualmente, y la industria está madurando lentamente hacia operaciones profesionales. Las operaciones a gran escala, administradas profesionalmente, impulsadas científicamente e integradas verticalmente desde el huevo hasta la exportación, pueden superar absolutamente a las pesquerías en todas las métricas imaginables. Eso no solo incluye el precio, el volumen y la confiabilidad del suministro, sino también la calidad, la sostenibilidad, la seguridad alimentaria y la seguridad en el lugar de trabajo.

La acuicultura es el camino sensato a seguir

Existen numerosas razones por las cuales la acuicultura es el camino sensato a seguir para el pepino de mar. Ambientalmente, es la elección obvia; especies populares como japonicus y scabra están en peligro de extinción a nivel mundial, y las poblaciones disminuyen aún más.

Un programa de cria exitoso puede producir muchos millones de juveniles al año, lo que permite que una gran operación de acuicultura sea completamente autosuficiente en el suministro. A medida que la acuicultura se vuelva más común, el número de técnicos de criaderos capacitados aumentará a nivel mundial, lo que permitirá la construcción de criaderos adicionales y reducirá aún más la dependencia de las poblaciones silvestres.

En un entorno de acuicultura multitrófica integrada, el pepino de mar se puede incluir con gran efecto a nivel bentónico en ciertas configuraciones de granjas. Si bien no pueden incluirse en granjas de peces carnívoros debido a la dieta herbívora del pepino de mar, combinan excelentemente con algas, abulón y mariscos.

Para reducir el impacto ambiental de estas granjas intensivas, el pepino de mar puede consumir materia orgánica caída. Es importante determinar un equilibrio ecológico para una finca multiespecífica, para que la operación tenga una cantidad adecuada de pepinos de mar para los desechos que se generan. Demasiados desechos pueden causar sobrealimentación y problemas de salud posteriores.

Otro beneficio de la acuicultura sostenible sobre el statu quo de la pesca es una mayor calidad. En la naturaleza, los pepinos de mar pueden recibir cicatrices del entorno hostil y ataques de cangrejos. Si se pescan, es muy probable que se manipulen de forma inadecuada, lo que provocará un gran estrés y la rápida aparición de llagas blancas.

Además, en la etapa de procesamiento, los procesadores a menudo no están capacitados adecuadamente para producir muestras secas de alta calidad. Los mayoristas reciben diversos grados de calidad y tamaño, a menudo no a la altura de los estándares. En una operación de acuicultura, todos estos factores pueden controlarse con una gestión empresarial eficaz para producir grandes cantidades de productos secos de alta calidad.

 

 

El tamaño, en términos de longitud y peso, es un determinante principal del valor junto con la calidad del procesamiento. Debido a la sobrepesca, ahora es excepcionalmente difícil capturar holoturia scabra que pesen más de un kilogramo de peso escurrido, lo que significa que la mayoría de las capturas varían en peso de 100 a 700 gramos.

Una operación acuícola que utiliza métodos de mejores prácticas puede alcanzar un peso promedio en alrededor de 24 a 30 meses, aunque en The Aquaculture Group alcanzamos con orgullo un kilogramo promedio en menos de un año a través de nuestros métodos de cultivo líderes en el mundo. Existe una relación exponencial entre precio y tamaño, por lo que las operaciones de acuicultura podrán generar ingresos muy altos a partir de sus grandes especímenes.

Cadenas de valor complejas y extremadamente ineficientes

Las complejas cadenas de valor que sustentan la pesca del pepino de mar son extremadamente ineficientes. Existen múltiples capas de intermediarios, cada uno de los cuales recibe una parte, lo que aumenta el precio final para los consumidores finales. La cadena de valor está llena de agentes oportunistas que no se preocupan por la gran estrategia empresarial. Una empresa integrada verticalmente desde el huevo hasta la exportación elimina directamente las ineficiencias de la cadena de suministro, proporcionando una ventaja competitiva adicional y espacio para competir en precio.

Al controlar la mayor parte de la cadena de suministro, la trazabilidad se introduce mucho más fácilmente. La realidad es que el mercado del pepino de mar está contaminado con productos de contrabando y de origen ilegal, provenientes de regiones con una moderna de esclavitud pesquera cada vez más común

Dado que los consumidores y mayoristas de todo el mundo exigen saber más sobre el origen de sus productos, las operaciones de acuicultura sostenible podrán beneficiarse al máximo de la implementación de la trazabilidad de la cadena de suministro.

Las operaciones de acuicultura profesional también mejoran enormemente en salud y seguridad ocupacional. Lamentablemente, los cientos de miles de pescadores empobrecidos de todo el mundo que componen la fuerza laboral que suministra pepino de mar silvestre arriesgan cada vez más su seguridad para atrapar el pepino de mar restante.

Con las poblaciones poco profundas casi completamente aniquiladas, los pescadores deben profundizar más, por lo general sin contar con el equipo adecuado para hacerlo. Muchas personas han resultado heridas o han fallecido, sin la preocupación de los agentes explotadores que cada vez exigen más. Una operación de acuicultura profesional tendrá una gestión estricta, procedimientos bien desarrollados y el equipo adecuado para proporcionar un entorno de trabajo seguro.

Además, las empresas de acuicultura bien desarrolladas podrán pagar salarios excelentes a los trabajadores debido al estado de lujo del pepino de mar, mucho más de lo que se considera normal para las áreas rurales de los países en desarrollo donde típicamente se origina el pepino de mar. Esto atrae a la mejor fuerza laboral, capaz de lograr una mayor productividad.

El futuro es sostenible y verdaderamente glorioso

La seguridad alimentaria es la principal preocupación junto con el precio para los consumidores de todo el mundo. Como el pepino de mar es un bien de lujo, los consumidores esperan un producto de alta calidad, seguro y honesto. Desafortunadamente, en algunos casos, varios actores de la cadena de valor pueden utilizar prácticas deshonestas e incluso inseguras para inflar el valor de su producto.

Esto podría incluir cosas como esteroides, productos químicos en la etapa de procesamiento o simplemente no secar el producto tanto como debería para evitar su deterioro. Una empresa de acuicultura sostenible con reputación tendrá prácticas comerciales honestas de manera pragmática, lo que garantizará que la alta inversión necesaria no se desperdicie debido a una mala reputación. Los consumidores se inclinarán naturalmente hacia la buena reputación.

La última razón principal por la que la acuicultura sostenible es el futuro del pepino de mar es una mayor certeza del suministro. La simple realidad es que la producción controlada en operaciones bien administradas podrá suministrar las cantidades esperadas de producto, a los pesos esperados, a intervalos regulares. Las cadenas de valor pesqueras suelen enfrentarse a problemas en la cadena de suministro, ya que no existe un nivel de certeza en ningún momento. Los mayoristas deben tener esto en cuenta en sus precios, lo que afectará negativamente a los consumidores finales.

En general, una operación de acuicultura sostenible que esté integrada verticalmente, sea profesional, impulsada científicamente y bien administrada y dirigida podrá desempeñarse extremadamente bien en el mercado del pepino de mar. Podrán superar a su competencia, incluso yendo tan lejos como para socavarlos con facilidad. Esta es la visión por la que nos esforzamos en The Aquaculture Group todos los días. El futuro del pepino de mar es sostenible y es verdaderamente glorioso.

AutorBrandon Hargraves es el fundador y director ejecutivo de The Aquaculture Group, un grupo internacional de empresas con sede en Singapur que establece el estándar de oro para la acuicultura corporativa en el mar. Sus operaciones de múltiples especies están diseñadas desde cero para ser ambientalmente sostenibles, profesionales, integradas verticalmente, basadas en datos y escala masiva. El Grupo de Acuicultura es mejor conocido por sus tasas de crecimiento líderes en el mundo del pepino de mar de lujo Holothuria scabra.

Fuente. International Aquafeed

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