La visión de un hombre completamente ciego se ha restaurado parcialmente utilizando proteínas sensibles a la luz que se encontraron por primera vez en las algas.

El hombre fue tratado con un tipo de terapia llamada optogenética, que usa las proteínas para controlar las células en la parte posterior del ojo. Supo por primera vez que estaba funcionando cuando se dio cuenta de que podía ver las rayas pintadas de un paso de peatones.

Ahora puede agarrar y contar objetos en una mesa, informa Nature Medicine. El hombre, cuya identidad no ha sido revelada, vive en Bretaña, Francia, y fue tratado en París. Le diagnosticaron retinitis pigmentosa, que conduce a la muerte de las células sensibles a la luz en la superficie de la retina, hace 40 años.

Esta enfermedad afecta a más de dos millones de personas en todo el mundo y, aunque la ceguera completa es rara, el hombre no ha tenido visión durante las últimas dos décadas. Fue tratado con optogenética, un campo nuevo en la medicina, pero que ha sido durante mucho tiempo un elemento básico de la neurociencia fundamental.

Utiliza la luz para controlar con precisión la actividad de las células cerebrales y los científicos lo utilizaron para restaurar la capacidad de uno de sus ojos para detectar la luz. La técnica se basa en proteínas, producidas en las algas, llamadas canalrodopsinas, que cambian su comportamiento en respuesta a la luz. Los microbios los usan para moverse hacia la luz.

El primer paso del tratamiento fue la terapia génica. Las instrucciones genéticas para producir las rodopsinas se tomaron de las algas y se dieron a las células de las capas profundas supervivientes de la retina en la parte posterior del ojo.

Ahora, cuando les alcanzaba la luz, enviaban una señal eléctrica al cerebro. Sin embargo, solo responderían a la luz ámbar, por lo que el paciente usó un par de gafas con una cámara de video en la parte delantera y un proyector en la parte posterior, para capturar lo que estaba sucediendo en el mundo real y proyectar una versión en la longitud de onda correcta en la parte posterior del ojo.

Se necesitaron meses para que se acumularan niveles lo suficientemente altos de rodopsinas en el ojo y para que el cerebro, básicamente, aprendiera un nuevo idioma para poder volver a ver.

Todos estábamos emocionados

La primera señal de que estaba funcionando fue cuando el paciente salió a caminar y, de repente, aparecieron las rayas de un paso de peatones. El Dr. José-Alain Sahel, del Instituto de Visión, en París, expresó: "Este paciente inicialmente estaba un poco frustrado porque pasó mucho tiempo entre la inyección y el momento en que comenzó a ver algo.

"Pero cuando comenzó a informar de manera espontánea, pudo ver las franjas blancas que cruzaban la calle, puedes imaginar que estaba muy emocionado. Todos estábamos emocionados". El hombre no tiene una vista perfecta, pero la diferencia entre la falta de visión e incluso la visión limitada puede cambiarle la vida.

El profesor Botond Roska, de la Universidad de Basilea, dijo: "Los hallazgos proporcionan una prueba de concepto de que es posible utilizar la terapia optogenética para restaurar parcialmente la visión".

Hay varios otros enfoques que se utilizan para intentar restaurar la vista. Uno incluye la reparación de los defectos genéticos que causan la enfermedad, pero la retinosis pigmentaria puede deberse a mutaciones en más de 71 genes diferentes, lo que lo convierte en un desafío mayor.

Otro consiste en conectar una cámara a electrodos implantados en la parte posterior del ojo. La optogenética en sí también se está investigando en afecciones como la enfermedad de Parkinson, y para ver si puede mejorar la recuperación de un accidente cerebrovascular.

James Bainbridge, profesor de estudios de retina en la UCL del Reino Unido, dijo que el estudio fue de alta calidad, pero en un solo paciente. "Esta nueva y emocionante tecnología podría ayudar a las personas cuya vista está muy deteriorada", finalizó.

Autor:  James Gallagher , corresponsal de la BBC

 

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